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Los riesgos de usar H.264 en YouTube y que puedes hacer al respecto

1 febrero 2010 Los comentarios están cerrados

(ver actualizaciones al final del texto)

Muchos de nosotros no estamos conscientes de toda la tecnología que hay detrás de Internet. Ni de como podemos utilizarla sin que nos cueste ni un solo centavo. Entre estas tenemos:

  • HTML, que le da estructura y contenido a la página
  • CSS, le da presentación a una página
  • JavaScript, permite que la página sea interactiva (menús, botones, animaciones, ..)
  • fuentes, las letras que se usan para los textos
  • Formatos de Imágenes (jpeg, png,…) que comprimen la información de una imagen para poder tener un uso eficiente de la red
  • … y muchas otras

Esto ha reducido las barreras para poder entrar y participar, creando un tablero de juego equilibrado en el que todos tienen las mismas oportunidades. Este es el corazón de Internet y la razón por la que ha crecido de una forma tan sorprendente. Millones de páginas y sitios en la red son creados todos los días gracias a esto.

¿Que hubiera pasado con el Internet si tuvieras que comprar un navegador de Internet? o ¿Pagar peaje por cada página que visitas? o ¿Pagar miles de dolares por la tecnología para crear un sitio o usar el correo electrónico?

Bueno algunas organizaciones ni siquiera existirían:

“La web es innegablemente mejor después de que Mozilla entro al mercado de navegadores, y habría sido imposible para nosotros hacer esto si hubieran existido pagos multi-millonarios en dolares por licencias para el manejo de HTML, CSS, JavaScript, o alguna otra.

Mike Shaver, vicepresidente de ingeniería de Mozilla

A pesar de todo, hoy en día existen tecnologías en Internet que no son del todo gratuitas o libres. Un gran ejemplo de esto es el reproductor de Flash. Hasta algunos años el reproductor de Flash era la única forma de poner vídeos en una página de Internet. Al mismo tiempo el video en Internet no se consideraba como algo relevante debido a su poca popularidad y el limitado acceso a la banda ancha. Con la llegada de sitios como YouTube o Vimeo su uso creció de forma sorprende, y ahora forma parte de la infraestructura de Internet. Con los años las críticas en contra de esta pieza de tecnología propietaria se han hecho más y más fuertes. Aunque el reproductor de flash es gratuito para los usuarios, los diseñadores de páginas deben pagar licencias, la tecnología impone muchas limitaciones en su uso, y muchos problemas técnicos no pueden ser resueltos; más que por la empresa que controla esta tecnología. Muchos problemas actuales de seguridad con hackers y virus se asocian al flash.

Finalmente hoy en día existe una alternativa de tecnología libre y gratuita que hace “casi” lo mismo: el HTML5. Y ha sido muy bien recibido, sitios como YouTube y Vimeo ya se encuentran en fase de pruebas para dar soporte a este nuevo estándar.

Pero esto no ha resuelto todos los problemas aún, junto con flash se “escondía” otro problema: los códecs de video. Estos codec’s son la tecnología que se usa para comprimir, descomprimir y transmitir el contenido de un video por la red. Y el HTML5 necesita un codec, de la misma forma que flash.

Ahora nos enfrentamos a un nuevo riesgo: Los sitios de YouTube y Vimeo han utilizado junto con flash el codec H.264 para almacenar y transmitir sus videos durante ya algún tiempo. Y cuando estos mismos sitios deciden iniciar pruebas con HTML5 deciden seguir usando el mismo codec H.264. Pero esto podría traer consecuencias a largo plazo.

Las patentes de la tecnología H.264, que expiran hasta el 2028, pertenecen a la compañía MPEG-LA, quien cobra licencias, no solo por el hardware o software para crear y reproducir el codec, sino también por transmitirlo o ponerlo en un sitio web. Los costos se elevan hasta $ 5 millones de dólares por distribuir archivos en este formato. Y las licencias cambian cada año, lo que significa que no se tiene una certidumbre sobre los costos a largo plazo de esta tecnología. Como muchas tecnologías propietarias de este tipo, comenzó siendo gratis y ahora se espera un nuevo modelo de cobro para el 2011 y no se tiene una certeza en como puede afectar a los usuarios finales.

Mas aún, el gran impacto que tiene hoy en día Internet en todo el mundo, la creciente popularidad y demanda de video en la web, junto con los efectos de red, que se sabe tienen este tipo de tecnologías. Nos dice que en un futuro cercano se establecerá un estándar queramos o no. De la misma forma que el DVD, el mp3 o el Blue-Ray se han establecido como estándares en otros ámbitos. Por lo tanto si YouTube y Vimeo siguen impulsando el uso de H.264, este podría establecerse como el nuevo estándar de video, creando un monopolio efectivo para formatos de video, donde la tecnología esta en manos de una sola compañía y cuyos costos de licenciamiento a largo plazo son impredecibles. Por si fuera poco esta misma tecnología es la misma que se usa en los discos Blue-Ray impulsando un monopolio en posiblemente todos los ámbitos dentro y fuera del Internet.

Y ¿Qué significa todo esto para nosotros los consumidores? Esto se traduce en mayores costos en los servicios de Internet, mayores costos en los equipos de hardware como son: cómputo, reproductores portátiles de video, telefonos celulares,… , menores opciones para los consumidores, pues al elevarse los costos solo las grandes corporaciones podrán comprar su entrada al mercado, los pequeños fabricantes, o sitios de Internet quedarán fuera. Muchas empresas pequeñas no podrán ajustarse a los cambios de licenciamiento y tendrán que cerrar.

¿Especulaciones? Puede ser, pero esto ya ha ocurrido antes: DVD, Blue-Ray, MP3, GIF,…

¿Cuál es la alternativa? Existen varios formatos y codecs de video que son tecnologías 100% libre y gratuita como son Dirac o Theora. Actualmente navegadores de Internet como: Firefox, Chrome y Opera ya soportan el códec Theora junto con HTML5 y debido a que la tecnología no tiene ningún costo o restricción puede ser integrada o incluida con cualquier producto sin tener que pagar ningún tipo de licencia. Ya que estas tecnologías son abiertas, cualquiera puede participar para corregirlas o mejorarlas. El establecer Theora o algún codec de tecnología libre como el estándar de Internet traería enormes beneficios para todos nosotros, de la misma forma que lo hacen hoy en día  HTML o  Javascript.

¿Qué puedo hacer para apoyar un estándar de video libre?

[Gracias a todos por participar, ya no es necesario votar, ver actualizaciones más adelante]

Puedes votar en http://productideas.appspot.com/#9/e=3d60a&t=theora para que YouTube soporte la tecnología de Theora en su sitio.

Puedes apoyar a la fundación Xiph para que continúe desarrollando la tecnología Theora

También puedes votar para la liberación de la tecnología On2 http://productideas.appspot.com/#9/e=3d60a&t=on2 recientemente adquirida por Google.

Oh votar por cualquier otra tecnología libre y gratuita para HTML5: http://productideas.appspot.com/#9/e=3d60a&t=html5

ACTUALIZACIÓN (17/04/10):

Gracias a la enorme participación y a la preocupación de los programadores y usuarios en general sobre este tema, Google a tomado algunas decisiones que pueden beneficiarnos a todos:

Google ha comenzado a financiar el desarrollo de Theorarm, un decodificador de Theora para procesadores ARM, esto también ha permitido poner este software bajo una licencia más permisiva BSD.

Se especula que Google podría anunciar pronto la liberación de los codecs VP8 bajo una licencia open-source.

ACTUALIZACIÓN (20/05/10):

Finalmente Google ha liberado bajo una  licencia BSD modificada los codecs VP8 junto con el contenedor WebM basado en la tecnlogía de Matroska (mkv) y que utilizará el codec vorbis para audio. Más información del proyecto del contenedor open-source WebM aquí

YouTube y Vimeo van por HTML5

21 enero 2010 Los comentarios están cerrados

Aunque la nueva especificación para páginas web HTML5 no ha sido terminada completamente, ya comienza a ganar gran popularidad. Los sitios de videos YouTube y Vimeo ya están trabajando para dar soporte a esta especificación.

Después de un gran interés de parte de los usuarios de YouTube por el HTML5, los administradores comenzaron a trabajar, y lanzaron un programa de pruebas beta.

Vimeo por su parte no quiere quedarse atrás, y acaba de anunciar su propio programa de prueba con HTML5.

Una de las principales razones para ofrecer HTML5 es que permitiría a una gran cantidad de dispositivos incluyendo celulares y smartphones, ver videos en estos sitios.

Actualmente la única forma de visualizar videos en Vimeo y YouTube es mediante el plug-in de flash, sin embargo este no esta disponible para la mayoría de los dispositivos móviles. Por otro lado el reproductor de flash ha recibido fuertes criticas recientemente como: problemas de seguridad al reportarse como el principal blanco de hackers pare este año, problemas de privacidad por el uso de Local Shared Object’s en los sitios web, y frecuentes críticas de estabilidad y desempeño.

A pesar del gran interés que se ha generado, los programas de Vimeo y YouTube aún están en las primeras etapas y tienen serias limitaciones. Todos los videos siguen utilizando el codec propietario H.264, por lo tanto es necesario un navegador que soporte HTML5 + H.264.

Me parece un gran paso para el HTML5. Y me agradaría que en el futuro estos sitios también ofrecieran soporte para el codec Theora, que es un codec libre y no requiere licencia.

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