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Rumbo al Open Hardware

9 septiembre 2009

El Open-Hardware busca llevar las ideas y principios del modelo Open-Source (software) al mundo de los componentes electrónicos y el hardware en general. Sin embargo, el llevar acabo esta idea no ha sido tan fácil. Comencemos por revisar algunos puntos relevantes sobre las diferencias que encontramos en los diversos procesos de generación y consumo de hardware y software:

  • El Open-Source tiene la ventaja de poder crear copias de software a un costo virtualmente nulo, mientras que crear “copias” de un objeto físico puede ser un proceso muy costoso, no solo por los materiales involucrados y la energía requerida, sino también por la necesidad, en muchos casos, de enormes maquinarias. Al final la producción de hardware se ve afectada por la economía de escala.
  • El fabricar nuevos componentes de hardware no es gratis, en el software solo se requiere invertir tiempo de programación y corrección de errores, pero los errores de hardware asociados a: diseño, calibración de equipos,… producen dispositivos defectuosos que en realidad cuestan.
  • Existen limitaciones de apertura (openness), no existe una licencia de copyright que protega completamente al Open-Hardware ¿Qué tan abierto puede ser un componente de hardware? Bueno, hoy en día se habla de 4 niveles, pero uno de los problemas que nos interesa radica en que, aunque se cuente con todos los diseños y esquemas de un dispositivo, tal vez no se pueda fabricar debido a que requiere una máquina muy especial que esta protegida por las patentes de alguna empresa, o simplemente no se cuenta con los diseños para fabricar la máquina requerida. Lo que a final de cuentas llevará a que solo aquellos que disponen de la máquina podrán beneficiarse de éstos diseños, desmotivando las aportaciones de la comunidad.
  • Finalmente las comunidades de Open-Hardware tendrá que afrontar las limitaciones tecnológicas y económicas que implica fabricar un objeto real, pues los procesos de fabricación, costo de materiales, … podría llevar a diseños fallidos.

Estos son algunos de los problemas que se tendrán que resolver para volver al Open-Hardware una verdadera alternativa a los productos comerciales, sin embargo también podemos hacer notar el parecido entre los procesos de fabricación de hardware y software:

  • La mayoría del hardware, sobre todo elementos electrónicos, son programados y diseñados utilizando herramientas de software (CAD, compiladores,…).
  • Grandes compañías de manufactura han ahorrado millones de dolares al simular sus productos antes de fabricarlos. Hoy en día existen muchos servicios de renta de clusters disponibles en la red y no es necesario robar un banco para ensamblar una computadora adecuada.
  • ¿Realmente es tan importante proteger la propiedad intelectual de la comunidad mediante herramientas como licencias de copyright, patentes,…? bueno hay personas que opinan que NO. En realidad no es tan fácil crear un clon (fork) de un proyecto de software open-source exitoso. No solo se requiere un grupo de programadores expertos que conozcan el código a profundidad (herramientas, diseño, implementación, partes problemáticas, etc, etc) sino también de una comunidad al rededor de tu producto, que realiza un gran trabajo de marketing, soporte, documentación,.. En muchas situaciones es más barato cooperar que competir. No quiero ser demasiado optimista pero creo que es posible que proyectos de Open-Hardware sobrevivan y sean exitosos sin la necesidad de una gran protección de propiedad intelectual. No obstante creo que siempre es bueno tener un respaldo que permita a la comunidad tener la confianza de aportar sin el miedo de ser “robados”, como lo han demostrado los proyectos de software libre.

Muchas compañías, organizaciones y comunidades alrededor del mundo están en busca del modelo más adecuado para repetir el éxito del software libre y open-source principalmente en el ámbito de los componentes electrónicos.

Si estas interesado en el tema te recomiendo revisar la sección de Hardware y Electrónica en Recursos Gratuitos y los siguientes links:

The TAPR Open Hardware Licence
David Rowe: Open Hardware business models
Introducing the Open Source Hardware Central Bank
Build It. Share It. Profit. Can Open Source Hardware Work?

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